냄새는 왜 기억을 강하게 자극하는가?

냄새와 추억

개요 -

  • 냄새 유발 자전적 기억이란 다양한 향기 및 냄새에 의해 떠올리게 되는 생생한 감정의 기억을 말합니다
  • 냄새는 특히 과거의 경험을 상기시키는 데 효과적이며, 시각이나 청각 등 다른 감각적 신호보다 더욱 강력합니다
  • 후각(청각, 시각 또는 촉각과 달리)은 기억과 감정을 처리하는 뇌 영역에 밀접하게 연결된 냄새 분석 영역인 후각 신경구를 통해 입력이 됩니다
텍스트 크기 변경하기:

머콜라 박사

당신은 맛있는 김치 부침개, 딱풀 접착제, 신문 또는 막 자른 잔디에서 풍기는 냄새를 맡고 갑자기 어린 시절의 생생한 추억이 강렬하게 몰려오는 듯한 느낌을 가진 적이 있을 것입니다. 왜 냄새는 그때 그 시간으로 이동한 듯한 기억과 추억을 생생하게 상기시키는 걸까요?

프랑스 작가 마르셀 프루스트의 표현에 따라 이 현상은 “냄새 유발 자전적 기억” 또는 프루스트 현상이라고 불립니다. 마르셀 프루스트의 유명한 소설잃어버린시간을찾아서에서는 화자(Narrator)가 마들렌 쿠키를 차에 적셨을 때, 오래 잊혀진 어린 시절의 기억 속으로 다시 돌아간 듯한 느낌을 받습니다.

연구에 따르면 실제로 냄새는 특히 과거의 경험을 상기 시키는 데 효과적이며, 시각이나 청각 등 다른 감각적 신호보다 더욱 강력합니다.

이러한 현상은 냄새와 기억을 두뇌가 처리하는 방식과 관련이 있습니다. 냄새는 두뇌의 냄새 분석 영역인 후각 신경구를 통해 전달됩니다. 이 영역은 기억과 감정을 다루는 뇌의 영역인 편도체 및 해마와 가깝게 연결되어 있습니다.

후각과 관련된 기억은 강력하고, 감정적이며 어린 시절의 추억인 경향이 있습니다

냄새는 시상(視床)에 도달하기 전에 기억과 감정을 조절하는 곳을 포함하는 뇌의 영역을 거치게 되는데 당신이 냄새를 의식하기 전에 이미 당신의 뇌는 추가적인 많은 것들을 처리하게 됩니다.

또한, 신체에는 시각(4개)과 촉감(최소 4개)보다 더 많은 냄새 수용체(1,000개 이상)를 가지고 있습니다. 이는 당신이 비록 설명하기 힘들지라도 매우 다양한 유형의 냄새를 구별할 수 있다는 뜻입니다.

이러한 점들 때문에, 냄새가 상기 시키는 기억은 다른 형태의 기억들과 비교할 때 가슴이 애리는 듯이 강렬하고 그 만의 독특한 차이를 보였습니다. 예를 들어 노령자들를 대상으로 한 어느 한 연구에서 참가자들에게 세 가지 자극 유형(단어, 그림 또는 냄새)을 제공하고, 이들이 상기하는 기억을 떠올려 보라고 요청했습니다. 연구 결과 냄새에 의해 상기된 기억은 어릴 때의 오랜 기억이었던 반면 언어와 시각적인 정보는 성인 초기의 기억들과 관련이 있었습니다.

냄새가 유발한 기억은 “시간을 거슬러 올라가는 듯한 강렬한 느낌”과 관련되었으며, 다른 자극이 유발한 기억에 비해 “자주 생각하지 못했던” 것이었습니다.

또다른 연구에 따르면 성인들과 노인들 모두 후각과 관련된 기억들이 다른 감각들에 비해 2배 더 많이 떠올릴 수 있었다고 보고 하였으며, 해당 연구진들은 “후각은 노후에도 현저히 손상되지 않았다는 증거”라고 말하고 있습니다.

냄새는 불안한 기억의 두려움을 자극할 수 있습니다

다양한 냄새가 불러오는 것은 긍정적인 관계나 기억만이 아닙니다. 가령, 냄새는 생리적 각성과 트라우마와 관련된 장면을 유발할 수 있다고 알려져 있습니다.

또한, 외상 후 스트레스 장애(PTSD)를 가진 사람들에게 불안한 기억을 촉발 하기도 합니다. 흥미로운 사실은 냄새를 통해 어미의 두려움이 새끼에게 전달될 수 있다는 것입니다. 한 연구에서 암컷 쥐가 임신하기 전에 페퍼민트 냄새를 두려워하도록 설정 하였는데 나중에 그 어미 쥐에서 나온 새끼 쥐들을 페퍼민트 냄새를 두려워하는 어미와 함께 페퍼민트 냄새에 노출시켜 보았습니다.

갓 태어난 새끼들은 단 한번의 노출 후 어미가 없는 상황에서도 그 냄새를 두려워한다는 것이 관찰되었습니다. 그러나, 새끼에게서 두려움을 포함하여 감정을 처리하는 뇌 영역인 편도체의 활성을 차단했을 때 페퍼민트 냄새에 대한 두려움을 배우지 않은 것으로 나타났습니다.

따라서 냄새를 통해 “새끼들은 감각과 운동 능력이 발달하며 주변 환경을 포괄적으로 탐험하기 전에 잠재적인 환경 위협에 대해 어미로부터 배울 수 있는” 것으로 나타났습니다.

후각의 힘이 아로마테라피가 효과적인 이유입니다

모르는 향기가 코로 지나갈 때, 그 냄새를 맡을 수 있습니다. 그러나, 아로마테라피를 이용하면 실제 신체적, 정서적 반응을 일으키는 향기의 힘을 활용할 수 있습니다. 예를 들어 연구 결과는 다음과 같습니다.

  • 불안 증상이 있는 사람들을 대상으로 한 아로마테라피의 불안 완화(불안증 억제) 효과를 관찰한 16건의 무작위 대조 임상시험들을 체계적인 검토한 결과 대부분의 연구에서 불안 증상을 진정시키는 데 긍정적인 효과가 있음이 밝혀졌습니다. (부작용은 보고되지 않았습니다).
  • 수술 전에 베르가모트 에센셜 오일에 노출된 사람들은 대조군보다 수술 전 불안증이 크게 감소하였습니다.
  • 달콤하고 상큼한 오렌지 오일은 사람들에게 불안 억제 효과가 있는 것으로 나타났으며, 아로마 테라피스트가 이 오일을 진정제로 사용하는 것을 지지 하였습니다.
  • 오렌지와 라벤더는 향은 치과 치료를 기다리는 환자들의 불안한 기분을 감소하는 데 도움이 되었습니다.
  • 대조군과 비교하여 치과에서 오렌지 향에 노출된 여성은 불안 수준이 낮았으며, 긍정적인 기분과 평온함을 더 많이 느꼈습니다. 연구자들은 “공기 중 오렌지 향에 노출되면 불안 증세에 완화 효과가 있다”고 결론을 내렸습니다.

당연히 불안은 아로마테라피의 용도 중 하나일 뿐입니다. 다른 잠재적인 용도는 다양하며 다음을 포함합니다.

  • 편두통을 위한 풋사과  한 연구에 따르면 이 향이 편두통을 상당히 완화시키는 것을 알 수 있습니다. 이는 또한 본인이 즐기는 다른 향과 함께 적용할 수 있으므로 아로마 테라피스트와 상담하셔서 도움을 받으시기 바랍니다.
  • 기억력에 좋은 페퍼민트: 페퍼민트 아로마는 기억력을 높이고 주의력을 개선하는 것으로 나타났습니다.
  • 구역질 구토: 페퍼민트, 생강, 스피어민트, 라벤더 에센셜 오일을 혼합하여 사용하면 수술 후 메스꺼움 완화에 도움이 되는 것으로 밝혀졌습니다.
  • 통증 완화를 위한 라벤더: 라벤더 아로마 테라피는 주사의 통증을 완화하는 것으로 나타났습니다.

후각은 건강을 나타내는 지표가 될 수 있습니다

냄새 대한 예리한 감각이 있는 당신은 운이 좋습니다. 후각(냄새를 맡는 감각)은 다양한 생리적 과정과 강하게 연결되어 있기 때문입니다.

3,000명 이상의 미국 성인을 대상을 한 전국적인 대표 표본에서 추출한 데이터를 기반으로 시카고 대학 연구자들은 냄새를 감지할 수 없는 사람들(후각상실증이라고 함)이 건강한 후각을 가진 사람에 비해 5년 이내에 사망할 가능성이 4배 더 높았음을 발견 하였습니다.

구체적으로, 첫 번째 냄새 테스트에 실패한 참가자의 39%가 다음 해에 사망 하였으며, 이는 중간 수준의 후각 상실 참여자의 19%, 그리고 건강한 후각을 가진 참가자의 10%와 비교 되어지는 수치입니다.

후각 상실은 잘 알려진 주요 사망 원인이나 영양, 인지 기능, 정신 건강, 흡연, 알코올 중독 또는 쇠약함과 같은 일반적으로 알려진 위험 요인과는 무관하게, 다가오는 죽음의 강력하고 두드러지게 나타나는 표지자였습니다.

연구자의 말에 따르면, 후각 상실은 사망의 원인일 수도 있지만, 오히려 느려진 세포 재생의 전조이거나 누적된 환경 노출의 표지자일 수 있다고 합니다.

후각 기능은 어떻게 향상될 수 있을까요?

당신의 후각이 예전과 같지 않아 오래된 어린 시절의 기억이 잘 생각나지 않는다면, 향상시킬 수 있는 방법이 있습니다.

우선 아연 결핍 여부를 확인하십시오. 필수 미량 미네랄인 아연은 미각과 후각에 중요하며 탄산 탈수 효소(CA) VI라고 불리는 효소를 생산하는 데 필요하며, 후각 상실은 만성 아연 결핍의 고전적 징후 중 하나입니다.

가벼운 아연 결핍증은 상대적으로 보편적인데, 특히 유아와 어린이, 임산부 또는 수유부, 노인, 위장관 흡수가 불량한 사람, 크론병 같은 장 질환을 가진 환자 및 채식이나 완전 채식 식단을 먹는 사람들에게 많이 보입니다.

식이 아연의 훌륭한 원천으로는 육류, 굴 및 자연산 생선, 생우유, 생치즈, 콩, 요구르트 또는 생우유로 만든 케피어(Kefir)가 있습니다. 

건강에 좋고 균형 잡힌 식단을 유지 한다면 따로 아연을 섭취 하기위한 보충제가 필요하지 않으며, 식이 원천에서 아연을 섭취하기 위해 노력해야 합니다. 후각을 높이는 방법으로 잘 알려진 아래 Tip들을 시도해 보시기 바랍니다.

  • 운동: 연구 결과에 따르면 운동을 많이 하면 할수록 노화로 인한 후각과 관련한 문제가 발생할 확률이 낮습니다. 일주일에 한 번 운동을 하면 후각을 잃을 위험이 줄어드는 것으로 나타났습니다.
  • 의식적으로 냄새 맡기: 식사를 하기 전에 음식 냄새에 집중하고 꽃향기, 잔디 향기 또는 비의 향기를 맡으십시오. 이런 행동을 정기적으로 하면 후각을 높이는 데 도움이 됩니다.
  • 냄새 요법 시도하기: 꽃, 과일, 커피와 같은 3가지 또는 4가지 향기를 선택하십시오. 하루에 4~6번 냄새를 맡으십시오. 그러면 코의 다양한 수용체가 더 잘 작동하는 데 도움이 됩니다.