비디오 게임은 뇌에 미치는 영향 (Good, Bad and Ugly Facts)

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머콜라 박사

지난 세월 동안 비디오 게임은 미국에서 굉장한 인기를 끌었으며, 미국 내 약 1억5천만 명 이상이 정기적으로 게임을 한다고 합니다. 즉 미국 가정에 적어도 한명은 일주일에 3시간 정도 비디오 게임을 한다는 것을 의미합니다.

아이들의 경우 비디오 게임에 대한 부정적인 의견이 다소 있으며, 특히 폭력에 노출되는 문제가 지적되고 있습니다. 나아가 71%의 부모가 비디오 게임이 자신의 아이에게 긍정적인 역할을 한다고 ESA에 보고하였으며, 그 중 67%는 아이들이 1주에 1번 이상 게임을 한다고 보고 하였습니다.

당신 혹은 당신의 아이가 비디오 게임을 정기적으로 한다면, 몇 가지 고려해야 할 사항이 있습니다. 즉, 앉아 있는 시간이(비디오 게임을 하는 동안) 어떤 영향을 미치는가 하는 문제와 스크린 화면의 블루 라이트(Blue Light)에 장시간 노출되는 문제입니다.

최근에 진행된 연구는 비디오 게임이 두뇌에 미치는 영향(부정적인)이 매우 많음에 주목하고 있습니다.

비디오 게임이 두뇌 건강에 미치는 다양한 역활

116건의 연구를 메타 분석한 후 Frontiers in Human Neuroscience에 발표한 최근 논문 “비디오 게임의 신경학적 측면” 에서 저자는 두뇌에 미치는 비디오 게임의 영향에 대하여 다음과 같이 말하고 있습니다.

“대중 매체에서 VG[비디오 게임- 이하: VG]와 관련하여 건강에 대한 긍정적, 부정적 영향을 모두 듣는 일은 일반적입니다. 대부분 ‘전문가’ 들은 비디오 게임에 대하여 검증되지 않은 획기적인 발언을 하지만, 그 발언을 뒷받침 해줄 증거가 부족합니다.

VG에 대한 장기적 노출의 영향을 알아보는 것은 흥미로운 일입니다. 비록 이러한 영향이 일반적으로 긍정적(형태 인지력, 감정적, 동기 부여와 사회적 이점)이거나 부정적(그래픽 폭력, 비만 유발, 중독, 심장 대사 장애 등)이라도 말이죠.”

광범위한 연구가 진행되었기 때문에 연구자들은 다양한 인지 기능에 따라 연구를 6개의 주요 영역으로 분류했으며, 비디오 게임과 관련하여 두뇌에 미치는 긍정적/부정적인 영향을 알 수 있었습니다. 구체적으로 살펴보면:

집중력

비디오 게임은 집중력에 효과가 있다는 증거가 있습니다. 비디오 게이머는 선택적 집중력, 분리 집중력 그리고 지속적 집중력에서 향상된 결과를 보였습니다.

“상향식/하향식 집중력의 향상, 집중력 요소의 극대화, 집중과 감각운동 영역 간의 통합, 그리고 선택적/지엽적 시각 집중력의 향상이라는 결과가 많은 연구에서 발표되고 있습니다.”라고 연구자들은 말합니다

시공간 능력

시공간 능력이란 사물 간의 시각적 인지를 공간과 관련시키는 능력을 말합니다. 일부 두뇌의 영역이 시공간 및 탐색 능력과 직접 연결되어 있으며, 비디오 게임 플레이어에서 이 능력의 향상을 볼 수 있습니다. 연구진은 정기적인 플레이어에서 이런 능력이 향상될 수 있다고 주장합니다.

인지 작업력

이 기능은 특정 과제 또는 특정 시점에 개인이 관여할 때 필요한 정신적 자원을 말합니다. 비디오 게임은 인지 작업력을 향상시키는 역할을 합니다. 연구자들은 “달리 말해서 다수의 자극이 화면에 동시에 나타나고, 각 자극의 복잡성은 두뇌에서 다른 반응을 끌어내는 것으로 보입니다.”라고 말하고 있습니다.

인지 통제력

인지 통제력은 반응과 순향 억제, 과제 전환 그리고 작업 기억력 등의 능력을 말하며, 이 모두는 일정한 비디오 게임 시간 중에 필요하고, 비디오 게임의 이점으로 보이는 다른 영역입니다.

기술 습득력

이 영역은 비디오 게임 플레이어가 누리는 것으로 보이는 다른 요소로 정기적인 플레이 이후 전반적으로 기술 습득력이 향상 됩니다. 연구자들에 따르면 “게임에 처음 노출되면 연관 영역의 활동이 증가하지만, 반복적인 노출을 통해 능력이 향상되며 같은 과제를 처리할 때 두뇌 피질을 덜 사용하게 됩니다.”

연구 중 하나의 메타-분석은 비디오 게임을 통해 배우는 기술이 실제 생활로 전달될 수 있음에 특히 주목 하고 있습니다.

“10~20시간 정도 비디오 게임을 한 결과, 주의력과 인지력 문제에 대한 능력이 향상되었음을 보여줍니다...이런 과제는 실제적 통제력을 요구합니다. 이런 증거를 바탕으로 실생활에서 기억력, 집중력, 처리 속도 및 성과를 증가할 목적으로 개발된 비디오 게임들이 있습니다...”

두뇌에 미치는 비디오 게임의 부정적인 측면

집중력, 인지 통제력, 시공간 기술 등이 향상되는 반면 부정적인 요소는 두뇌에 있는 보상 처리 영역에 영향을 미칩니다.

많은 비디오 게임 플레이어에서 이런 영역이 영향을 받는다는 점이 나타났습니다. 연구자들은 “심리적 결과와 함께 충동 조절 장애가 나타납니다. 다른 중독 장애와는 달리 도박 중독과 같은, 특히 행동적 측면에서의 중독(nonsubstance addiction)에 주목하고 있습니다.” 라고 말합니다.

“인터넷 게임 중독”으로 인하여 미국정신의학협회의 “정신 장애의 진단 및 통계 매뉴얼” 최신판에 새로운 정신 장애를 포함해야 한다는 주장과 함께 어떤 사람들은 그런 중독을 “인터넷 중독”이라는 광범위한 범주에 포함 시켜야 한다고 말하고 있습니다.

연구자들이 주목한 재미있는 사실은 이러한 비디오 게임에 중독된 뇌는 전문 프로 게이머의 뇌와 다르다는 점입니다. 비디오 게임을 하는 시간을 통제한 후에도 차이가 지속되었습니다. 신경학적 패턴에 따르면 비디오 게임 중독자의 두뇌에는 불균형한 보상 시스템을 보인다고 밝혔습니다.

비디오 게임 중독

다른 부정적인 측면은 폭력적인 내용에 대한 노출인데, 이런 내용은 많은 성인용 비디오 게임에서 유행하는 테마입니다. “폭력적인 내용에 반복적으로 노출되면 폭력에 둔감해지는 탈감각 (Desensitization) 프로세스가 촉발하게 되고 뇌의 감정적, 집중적 처리와 연결된 부위에 영향을 줍니다.”라고 연구자들이 보고 하였습니다.

별도 연구에서 중학생에게 문제를 유발시키는, 또는 유발시키지 않은 비디오 게임이 미치는 영향에 대하여 몇 가지 변수를 조사하였으며, 많은 문제들이 보이는 비디오 게임의 유형은 롤-플레잉 게임과 1인칭 슈팅 게임이었습니다.

 이 연구에서 여학생들에게서 비디오 게임의 부정적인 결과가 더 많이 보고되었으며, 내용을 다음과 같습니다.

  • 식사 문제
  • 수면과 시력 문제
  • 부모와의 갈등
  • 시간 허비
  • 학교생활에 투자하는 시간 감소

비디오 게임이 몰입을 유발할까요?

심리학자 미하이 치센트미하이(Mihaly Csikszentmihalyi)에 따르면 몰입은 행복의 비밀이며 어떤 활동에 완전히 빠져 있을 때 발생한다고 합니다(특히 창조적인 활동).

몰입에 잠겼을 때 감각이 왜곡되는데, 이는 거의 모든 두뇌의 입력 감각이 현재 활동에 전념하기 때문이라고 치센트미하이가 말합니다. 정신 집중 및 명상을 통해 몰입의 상태가 되는 것, 또 뜨게질 그리고 비디오 게임 등의 취미 활동을 할 때의 몰입 상태가 그 예입니다.

“VG는 피드백을 지속적으로 제공하고, 플레이어의 스킬 향상에 맞추기 위해 어려운 레벨이 점진적으로 프로그램되어 있어, 몰입 상태가 발생하도록 적절한 컨텐츠를 제공합니다.” 따라서, VG는 몰입 이론과 관련된 요소를 완벽하게 제공합니다.”

연구자들은 더 깊은 몰입 상태와 비디오 게임의 증가 사이의 연결점을 보여줍니다. 그 결과 청소년들은 더 늦게 잠을 자고, 충분한 수면을 취하질 못할 가능성이 있습니다.  

또한 다른 연구는 비디오 게임 중 몰입과 유사한 상태의 경험으로 중독의 위험이 증가한다고 지적하고 있습니다. 연구는 몰입 요소, 특히 게임 중에 정상적인 인지 시간이 변경될 때 비디오 게임에 중독될 가능성을 증가함을 발견 하였습니다.

두뇌-훈련 비디오 게임은 이로운가?

전문적인 “두뇌-훈련” 비디오 게임은 두뇌에 정신적 “노동”을 유발하여 기억력, 집중력, 문제 해결력을 올리고 싶어 하는 미국 노년층을 타겟으로 하는 틈새 시장으로 현재 증가 추세입니다. Lumosity는 인지력을 향상시킨다는 과학적 가정에 따라 두뇌 훈련 게임을 개발한 게임 회사입니다.

그러나, 연구자들이 10주간 Lumosity 또는 웹 베이스 비디오 게임을 하는 시험 프로그램을 수행한 결과 젊은 그룹에서 두뇌-훈련의 이점을 특별히 주장할 수 없는 실망스러운 결과가 나왔습니다.

대조군과 비교해서 Lumosity 그룹에서 특별한 이점이 보이지 않았습니다. 기억력, 논리 추리력 또는 다른 인지 기술에서 큰 향상을 보이지 않았으며, 모험적인(리스크가 있는 위험한) 결정을 감행하는 빈도에 대한 감소도 보이지 않았습니다.

Lumosity와 연계되어 있는 회사: Lumos Labs는 두뇌 훈련 게임 제품이 노화 관련 기억력 감소를 지연 시키고 인지 능력을 향상할 수 있다는 (잘못된)주장으로 2016년에 미국연방무역위원회(FTC) 에 의해 2백만 달러(한화 22억원) 의 벌금을 부과받았습니다.

비디오 게임으로 화면의 블루 라이트(Blue Light)에 장시간 노출됩니다

야간에 LED 백라이트 컴퓨터 화면에 노출되면 멜라토닌 생산이 감소되고 졸립다라는 느낌이 크게 줄어듭니다. 두뇌는 밤에도 파란색으로 인하여 이러한 혼란한 메시지를 받게되며 이는 심각한 건강 문제를 유발할 수 있습니다.

예들 들어 2011년에 연구자들은 저녁에 LED 백라이트 컴퓨터 화면에 노출되었을 때 일주기 생체 리듬에 영향을 미친다는 사실을 발견하였습니다. 13명의 청소년들이 밤 중에 LED 백라이트에 5시간 씩 매일 노출되었을 때 수면감과 함께 멜라토닌 생산이 아주 크게 억제되었습니다.

이 문제는 수면에까지 연결됩니다. LED는 유익하지 않은 적외선과 과도한 파란색을 시각적으로, 반응성 산소류(ROS)를 생산하며, 시력에 해롭고, 연령 관련 황반변성(AMD)을 유발할 수 있으며 노년층의 실명을 유발하는 주요 원인입니다. LED 빛은 미토콘드리아 기능 장애를 악화시키며 대사 증후군에서 암에 이르기까지 만성적인 질환을 불러올 수 있습니다.

밤에 비디오 게임을 할 때는 블루 라이트(blue light)의 노출을 차단해야 합니다. 야간에 컴퓨터 게임을 할 때 화면 스크린상의 색상 온도를 자동으로 낮추는 프로그램을 깔 수 있습니다. 필자는 개인적으로 Iris 소프트웨어를 선호합니다. 혹 TV로 비디오 게임을 한다면 해가 진 후에서 블루 라이트 방지 유리를 끼우는게 좋습니다.

비디오 게임으로 인하여 앉아있는 시간이 길어집니다.

비디오 게임의 다른 문제는 오래 앉아 있는 습관입니다(예외적으로 요즘 나오는 활동적인 새로운 모션 게임도 있습니다). 너무 오랜 앉아 있는 습관은 몸에 광범위하게 해로운 영향을 미치고 아동과 청소년 그리고 성인들에게도 만성 질환의 위험을 높입니다.

예를 들어 장시간동안 앉아 있으면 심혈관 및 신진 대사 기능에 큰 영향을 미칩니다. 이는 심장 마비, 제2형 당뇨병, 불면증. 관절염 및 특정 유형의 암에 걸릴 위험을 높입니다. 이것은 빙산의 일각에 불과합니다. 또한 장시간 앉아 있으면 조기 사망의 위험이 증가합니다. 정기적으로 운동을 하더라도 이러한 위험에 취약할 수 있다는 점을 고려할 때 특히 그렇습니다.

연구에 따르면 15세에서 19세의 청소년들이 경우 비디오 게임을 포함하여 화면 앞에 앉아 있는 시간이 길수록 미네랄 골밀도 수치가 낮게 측정되었습니다. 과도한 전자기기 사용은 튼튼하고 강한 뼈를 만드는 데 중요한 신체 활동에 참여할 기회를 뺏습니다.

따라서 비디오 게임 하는 시간에 주의하시고, 앉은 자세에서 서 있는 자세로, 또는 움직이는 자세로 자주 변경하는 것이 좋습니다.

전반적으로 비디오 게임은 두뇌 기능에 효과가 있다는 점에서 주의를 하면 안전하고 즐거운 취미가 될 수 있지만 잠재적인 중독 및 폭력에 노출 등 게임의 위험을 스스로 조절하는 지혜가 필요합니다.

이러한 요소는 비폭력적 게임을 이용함으로써 완화할 수 있지만, 게임 시간에 제한을 두고 게임보다는 더 활동적이며(동적인) 사회적인 관계를 같이 추구하여 삶의 균형을 유지하는 것이 좋습니다.